Die Alzheimer-Krankheit ist eine irreversible, fortschreitende Störung des Gehirns, die langsam das Gedächtnis und die Denkfähigkeiten und schließlich die Fähigkeit zur Ausführung einfachster Aufgaben zerstört. Bei den meisten Alzheimer-Patienten treten die Symptome erst Mitte der 1960er Jahre auf. Die Schätzungen variieren, aber Experten schätzen, dass mehr als 5,5 Millionen Amerikaner, die meisten von ihnen 65 Jahre oder älter, an einer durch Alzheimer verursachten Demenz leiden.

Die Alzheimer-Krankheit ist derzeit die sechsthäufigste Todesursache in den Vereinigten Staaten, aber neuere Schätzungen deuten darauf hin, dass die Krankheit die dritthäufigste Todesursache bei älteren Menschen sein könnte, direkt nach Herzkrankheiten und Krebs.

Alzheimer ist die Hauptursache für Demenz bei älteren Erwachsenen. Demenz ist der Verlust kognitiver Funktionen – Denken, Erinnern und Schlussfolgerungen – und von Verhaltensfähigkeiten in einem solchen Ausmaß, dass sie das tägliche Leben und die Aktivitäten einer Person beeinträchtigen. Der Schweregrad der Demenz reicht vom mildesten Stadium, in dem sie gerade erst beginnt, die Funktionsfähigkeit einer Person zu beeinträchtigen, bis zum schwersten Stadium, in dem die Person für grundlegende Aktivitäten des täglichen Lebens vollständig von anderen abhängig sein muss.

Die Ursachen für eine Demenz können je nach Art der auftretenden Veränderungen im Gehirn variieren. Andere Demenzen sind Lewy-Körperchen-Demenz, frontotemporale Störungen und vaskuläre Demenz. Häufig haben Menschen eine gemischte Demenz – eine Kombination aus zwei oder mehr Arten von Demenz. Einige Menschen haben zum Beispiel sowohl die Alzheimer-Krankheit als auch die vaskuläre Demenz.

Die Alzheimer-Krankheit ist nach Dr. Alois Alzheimer benannt. Im Jahr 1906 bemerkte Dr. Alzheimer Veränderungen im Hirngewebe einer Frau, die an einer ungewöhnlichen psychischen Krankheit gestorben war. Zu ihren Symptomen gehörten Gedächtnisverlust, Sprachprobleme und unvorhersehbares Verhalten. Nachdem sie gestorben war, untersuchte er ihr Gehirn und fand viele abnorme Klumpen (heute Amyloid-Plaques genannt) und verwickelte Faserbündel (heute Neurofibrilläres oder Tau-Gewirr genannt).

Diese Plaques und Verwirrungen im Gehirn werden immer noch als einige der Hauptmerkmale der Alzheimer-Krankheit angesehen. Ein weiteres Merkmal ist der Verlust von Verbindungen zwischen Nervenzellen (Neuronen) im Gehirn. Die Neuronen übermitteln Nachrichten zwischen verschiedenen Teilen des Gehirns und vom Gehirn zu den Muskeln und Organen im Körper.

Wie wirkt sich die Alzheimer-Krankheit auf das Gehirn aus?

Gesundes Gehirn versus Alzheimer-HirnWissenschaftler setzen die komplexen Veränderungen im Gehirn fort, die mit dem Ausbruch und dem Fortschreiten der Alzheimer-Krankheit verbunden sind. Es scheint wahrscheinlich, dass die Veränderungen im Gehirn ein Jahrzehnt oder länger beginnen, bevor das Gedächtnis und andere kognitive Probleme auftreten. Während dieses präklinischen Stadiums der Alzheimer-Krankheit scheinen die Menschen symptomfrei zu sein, aber im Gehirn treten toxische Veränderungen auf. Abnormale Proteinablagerungen bilden Amyloid-Plaques und Tau-Gewirr im gesamten Gehirn. Sobald gesunde Neuronen nicht mehr funktionieren, verlieren sie die Verbindung zu anderen Neuronen und sterben ab. Es wird angenommen, dass viele andere komplexe Veränderungen im Gehirn ebenfalls eine Rolle bei der Alzheimer-Krankheit spielen.

Die Schädigung scheint zunächst im Hippocampus und in der entorhinalen Hirnrinde aufzutreten, Teile des Gehirns, die für die Bildung von Erinnerungen wesentlich sind. Wenn mehr Neuronen absterben, sind andere Teile des Gehirns betroffen und beginnen zu schrumpfen. Im Endstadium der Alzheimer-Krankheit ist der Schaden weit verbreitet, und das Hirngewebe ist deutlich geschrumpft.

Anzeichen und Symptome der Alzheimer-Krankheit

Gedächtnisprobleme sind normalerweise eines der ersten Anzeichen für kognitive Beeinträchtigungen im Zusammenhang mit der Alzheimer-Krankheit. Einige Menschen mit Gedächtnisproblemen haben eine Erkrankung, die als leichte kognitive Beeinträchtigung (MCI) bezeichnet wird. Menschen mit MCI haben mehr Gedächtnisprobleme als normal für ihr Alter, aber ihre Symptome beeinträchtigen nicht ihren Alltag. Bewegungsschwierigkeiten und Probleme mit dem Geruchssinn wurden ebenfalls mit MCI in Verbindung gebracht. Ältere Menschen mit MCI haben ein höheres Risiko, an Alzheimer zu erkranken, aber nicht jeder hat dieses Risiko. Einige können sogar zur normalen Kognition zurückkehren.

Die ersten Symptome von Alzheimer sind von Person zu Person unterschiedlich. Bei vielen Menschen kann der Rückgang der nicht gedächtnisbezogenen Aspekte der Kognition, wie z.B. Wortfindung, Seh-/Raumprobleme und Beeinträchtigung des logischen Denkens oder Urteils, auf die sehr frühen Stadien der Alzheimer-Krankheit hinweisen. Forscher untersuchen Biomarker (biologische Anzeichen der Krankheit, die in Hirnbildern, Liquor und Blut gefunden werden), um frühe Veränderungen im Gehirn von Menschen mit MCI und bei kognitiv normalen Menschen, die möglicherweise ein größeres Risiko für Alzheimer haben, zu erkennen. Studien deuten darauf hin, dass eine solche Früherkennung möglich ist, aber es sind weitere Forschungsarbeiten erforderlich, bevor diese Techniken routinemäßig zur Diagnose der Alzheimer-Krankheit in der täglichen medizinischen Praxis eingesetzt werden können.

Stadien der Alzheimer-Krankheit

Leichte Alzheimer-Krankheit

Mit dem Fortschreiten der Alzheimer-Krankheit erleben die Menschen einen größeren Gedächtnisverlust und andere kognitive Schwierigkeiten. Zu den Problemen können Wandern und Streunen, Probleme mit Geld und dem Bezahlen von Rechnungen, das Wiederholen von Fragen, die Verlängerung der normalen täglichen Aufgaben sowie Persönlichkeits- und Verhaltensänderungen gehören. Die Diagnose wird häufig in diesem Stadium gestellt.

Mäßige Alzheimer-Krankheit

In diesem Stadium treten Schäden in Bereichen des Gehirns auf, die Sprache, Denken, Sinnesverarbeitung und bewusstes Denken kontrollieren. Gedächtnisverlust und Verwirrung nehmen zu, und die Menschen beginnen, Probleme zu haben, Familie und Freunde zu erkennen. Sie sind möglicherweise nicht mehr in der Lage, neue Dinge zu lernen, mehrstufige Aufgaben wie das Anziehen oder den Umgang mit neuen Situationen zu bewältigen. Darüber hinaus können Menschen in diesem Stadium Halluzinationen, Wahnvorstellungen, Paranoia und impulsives Verhalten haben.

Schwere Alzheimer-Krankheit

Schließlich breiten sich Plaques und Verwachsungen im gesamten Gehirn aus, und das Hirngewebe schrumpft erheblich. Menschen mit schwerer Alzheimer-Krankheit können nicht kommunizieren und sind in Bezug auf die Pflege völlig auf andere angewiesen. Gegen Ende kann die Person die meiste oder die ganze Zeit im Bett liegen, weil der Körper sich abschaltet.

Die Grundlagen der Alzheimer-Krankheit

Wissenschaftlerinnen und Wissenschaftler führen Studien durch, um mehr über Plaques, Verwachsungen und andere biologische Merkmale der Alzheimer-Krankheit zu erfahren. Fortschritte in den bildgebenden Verfahren des Gehirns ermöglichen es den Forschern, die Entwicklung und Verbreitung von abnormen Amyloid- und Tau-Proteinen im lebenden Gehirn sowie Veränderungen in der Struktur und Funktion des Gehirns zu erkennen. Die Wissenschaftler untersuchen auch die allerersten Schritte im Krankheitsprozess, indem sie Veränderungen im Gehirn und in den Körperflüssigkeiten untersuchen, die schon Jahre vor dem Auftreten von Alzheimer-Symptomen erkannt werden können. Die Erkenntnisse aus diesen Studien werden helfen, die Ursachen von Alzheimer zu verstehen und die Diagnose zu erleichtern.

Eines der großen Rätsel der Alzheimer-Krankheit ist, warum sie vor allem ältere Erwachsene betrifft. Die Forschung über das normale Altern des Gehirns geht dieser Frage nach. So lernen die Wissenschaftler zum Beispiel, wie altersbedingte Veränderungen im Gehirn Nervenzellen schädigen und andere Arten von Gehirnzellen beeinflussen können, um zu den Alzheimer-Schäden beizutragen. Zu diesen altersbedingten Veränderungen gehören die Atrophie (Schrumpfung) bestimmter Teile des Gehirns, Entzündungen, Gefäßschäden, die Produktion instabiler Moleküle, die als freie Radikale bezeichnet werden, und die mitochondriale Dysfunktion (ein Zusammenbruch der Energieproduktion innerhalb einer Zelle).

Gesundheits-, Umwelt- und Lebensstilfaktoren, die zur Alzheimer-Krankheit beitragen können

Die Forschung legt nahe, dass eine Vielzahl von Faktoren, die über die Genetik hinausgehen, bei der Entstehung und dem Verlauf der Alzheimer-Krankheit eine Rolle spielen können. So besteht beispielsweise großes Interesse an der Beziehung zwischen kognitivem Abbau und Gefäßerkrankungen wie Herzkrankheiten, Schlaganfall und Bluthochdruck sowie Stoffwechselerkrankungen wie Diabetes und Fettleibigkeit. Die laufende Forschung wird uns helfen zu verstehen, ob und wie die Verringerung der Risikofaktoren für diese Krankheiten auch das Alzheimer-Risiko senken kann.

Eine nahrhafte Ernährung, körperliche Aktivität, soziales Engagement und geistig anregende Aktivitäten sind damit verbunden, dass sie den Menschen helfen, im Alter gesund zu bleiben. Diese Faktoren könnten auch dazu beitragen, das Risiko des kognitiven Verfalls und der Alzheimer-Krankheit zu verringern. In klinischen Studien werden einige dieser Möglichkeiten getestet.

Suche nach neuen Behandlungsmethoden für die Alzheimer-Krankheit

Die Alzheimer-Forschung hat sich so weit entwickelt, dass Wissenschaftler nach Möglichkeiten suchen, die Krankheit zu verzögern oder zu verhindern und ihre Symptome zu behandeln. In laufenden klinischen Studien, die vom NIA unterstützt werden, entwickeln und testen die Wissenschaftler mehrere mögliche Interventionen. Sie untersuchen medikamentöse Therapien, die auf eine Vielzahl von Zielen abzielen, darunter das Beta-Amyloid-Protein, die zerebrovaskuläre Funktion, den Synapsenverlust und spezifische Neurotransmitter, sowie nichtmedikamentöse Interventionen wie körperliche Aktivität, Ernährung, kognitives Training und Kombinationen dieser Ansätze.

Unterstützung für Familien und Betreuer der Alzheimer-Krankheit

Die Pflege einer Person mit Alzheimer-Krankheit kann hohe körperliche, emotionale und finanzielle Kosten verursachen. Die Anforderungen der täglichen Pflege, die Veränderungen der familiären Rollen und Entscheidungen über die Unterbringung in einer Pflegeeinrichtung können schwierig sein. Es gibt mehrere evidenzbasierte Ansätze und Programme, die helfen können, und die Forscher suchen weiterhin nach neuen und besseren Wegen, um die Pflegenden zu unterstützen.

Gut über die Krankheit informiert zu sein, ist eine wichtige langfristige Strategie. Programme, die Familien über die verschiedenen Stadien der Alzheimer-Krankheit und über Wege zur Bewältigung schwieriger Verhaltensweisen und anderer Herausforderungen bei der Pflege aufklären, können helfen.

Gute Bewältigungsfähigkeiten, ein starkes Unterstützungsnetzwerk und die Pflege der Atemwege sind weitere Möglichkeiten, die den Pflegenden helfen, mit dem Stress der Pflege eines geliebten Menschen mit Alzheimer-Krankheit umzugehen. So hat es zum Beispiel physische und emotionale Vorteile, wenn man körperlich aktiv bleibt.

Einige Betreuer haben festgestellt, dass der Beitritt zu einer Selbsthilfegruppe eine entscheidende Lebenslinie ist. Diese Selbsthilfegruppen ermöglichen es den Betreuern, Ruhe zu finden, Bedenken zu äußern, Erfahrungen auszutauschen, Tipps zu erhalten und emotionalen Trost zu finden. Viele Organisationen sponsern persönliche und Online-Unterstützungsgruppen, einschließlich Gruppen für Menschen mit Alzheimer im Frühstadium und ihre Familien.