Die Alzheimer-Krankheit ist eine irreversible, fortschreitende Störung des Gehirns, die langsam das Gedächtnis und die Denkfähigkeiten und schließlich die Fähigkeit zur Ausführung einfachster Aufgaben zerstört. Bei den meisten Alzheimer-Patienten treten die Symptome erst Mitte der 1960er Jahre auf. Die Schätzungen variieren, aber Experten schätzen, dass mehr als 5,5 Millionen Amerikaner, die meisten von ihnen 65 Jahre oder älter, an einer durch Alzheimer verursachten Demenz leiden.

Die Alzheimer-Krankheit ist derzeit die sechsthäufigste Todesursache in den Vereinigten Staaten, aber neuere Schätzungen deuten darauf hin, dass die Krankheit die dritthäufigste Todesursache bei älteren Menschen sein könnte, direkt nach Herzkrankheiten und Krebs.

Alzheimer ist die Hauptursache für Demenz bei älteren Erwachsenen. Demenz ist der Verlust kognitiver Funktionen – Denken, Erinnern und Schlussfolgerungen – und von Verhaltensfähigkeiten in einem solchen Ausmaß, dass sie das tägliche Leben und die Aktivitäten einer Person beeinträchtigen. Der Schweregrad der Demenz reicht vom mildesten Stadium, in dem sie gerade erst beginnt, die Funktionsfähigkeit einer Person zu beeinträchtigen, bis zum schwersten Stadium, in dem die Person für grundlegende Aktivitäten des täglichen Lebens vollständig von anderen abhängig sein muss.

Alzheimer Ursachen können je nach Art der auftretenden Veränderungen im Gehirn variieren. Andere Demenzen sind Lewy-Körperchen-Demenz, frontotemporale Störungen und vaskuläre Demenz. Häufig haben Menschen eine gemischte Demenz – eine Kombination aus zwei oder mehr Arten von Demenz. Einige Menschen haben zum Beispiel sowohl die Alzheimer-Krankheit als auch die vaskuläre Demenz.

Die Alzheimer-Krankheit ist nach Dr. Alois Alzheimer benannt. Im Jahr 1906 bemerkte Dr. Alzheimer Veränderungen im Hirngewebe einer Frau, die an einer ungewöhnlichen psychischen Krankheit gestorben war. Zu ihren Symptomen gehörten Gedächtnisverlust, Sprachprobleme und unvorhersehbares Verhalten. Nachdem sie gestorben war, untersuchte er ihr Gehirn und fand viele abnorme Klumpen (heute Amyloid-Plaques genannt) und verwickelte Faserbündel (heute Neurofibrilläres oder Tau-Gewirr genannt).

Diese Plaques und Verwirrungen im Gehirn werden immer noch als einige der Hauptmerkmale der Alzheimer-Krankheit angesehen. Ein weiteres Merkmal ist der Verlust von Verbindungen zwischen Nervenzellen (Neuronen) im Gehirn. Die Neuronen übermitteln Nachrichten zwischen verschiedenen Teilen des Gehirns und vom Gehirn zu den Muskeln und Organen im Körper.

Wie wirkt sich die Alzheimer-Krankheit auf das Gehirn aus?

Gesundes Gehirn versus Alzheimer-HirnWissenschaftler setzen die komplexen Veränderungen im Gehirn fort, die mit dem Ausbruch und dem Fortschreiten der Alzheimer-Krankheit verbunden sind. Es scheint wahrscheinlich, dass die Veränderungen im Gehirn ein Jahrzehnt oder länger beginnen, bevor das Gedächtnis und andere kognitive Probleme auftreten. Während dieses präklinischen Stadiums der Alzheimer-Krankheit scheinen die Menschen symptomfrei zu sein, aber im Gehirn treten toxische Veränderungen auf. Abnormale Proteinablagerungen bilden Amyloid-Plaques und Tau-Gewirr im gesamten Gehirn. Sobald gesunde Neuronen nicht mehr funktionieren, verlieren sie die Verbindung zu anderen Neuronen und sterben ab. Es wird angenommen, dass viele andere komplexe Veränderungen im Gehirn ebenfalls eine Rolle bei der Alzheimer-Krankheit spielen.

Die Schädigung scheint zunächst im Hippocampus und in der entorhinalen Hirnrinde aufzutreten, Teile des Gehirns, die für die Bildung von Erinnerungen wesentlich sind. Wenn mehr Neuronen absterben, sind andere Teile des Gehirns betroffen und beginnen zu schrumpfen. Im Endstadium der Alzheimer-Krankheit ist der Schaden weit verbreitet, und das Hirngewebe ist deutlich geschrumpft.

Anzeichen und Symptome der Alzheimer-Krankheit

Gedächtnisprobleme sind normalerweise eines der ersten Anzeichen für kognitive Beeinträchtigungen im Zusammenhang mit der Alzheimer-Krankheit. Einige Menschen mit Gedächtnisproblemen haben eine Erkrankung, die als leichte kognitive Beeinträchtigung (MCI) bezeichnet wird. Menschen mit MCI haben mehr Gedächtnisprobleme als normal für ihr Alter, aber ihre Symptome beeinträchtigen nicht ihren Alltag. Bewegungsschwierigkeiten und Probleme mit dem Geruchssinn wurden ebenfalls mit MCI in Verbindung gebracht. Ältere Menschen mit MCI haben ein höheres Risiko, an Alzheimer zu erkranken, aber nicht jeder hat dieses Risiko. Einige können sogar zur normalen Kognition zurückkehren.

Die ersten Symptome von Alzheimer sind von Person zu Person unterschiedlich. Bei vielen Menschen kann der Rückgang der nicht gedächtnisbezogenen Aspekte der Kognition, wie z.B. Wortfindung, Seh-/Raumprobleme und Beeinträchtigung des logischen Denkens oder Urteils, auf die sehr frühen Stadien der Alzheimer-Krankheit hinweisen. Forscher untersuchen Biomarker (biologische Anzeichen der Krankheit, die in Hirnbildern, Liquor und Blut gefunden werden), um frühe Veränderungen im Gehirn von Menschen mit MCI und bei kognitiv normalen Menschen, die möglicherweise ein größeres Risiko für Alzheimer haben, zu erkennen. Studien deuten darauf hin, dass eine solche Früherkennung möglich ist, aber es sind weitere Forschungsarbeiten erforderlich, bevor diese Techniken routinemäßig zur Diagnose der Alzheimer-Krankheit in der täglichen medizinischen Praxis eingesetzt werden können.

Nahrung und Essen

Tipps zur Ernährung von Alzheimerpatienten

Die richtige Ernährung ist wichtig, um den Körper stark und gesund zu erhalten. Bei einer Person mit Alzheimer oder Demenz kann die falsche Ernährung Verhaltenssymptome verstärken und zu einer Gewichtsabnahme führen.

Die folgenden grundlegenden Ernährungstipps können dazu beitragen, die Gesundheit der Person mit Demenz und auch Ihre Gesundheit als Pflegeperson zu fördern.

Achten Sie auf eine ausgewogene Ernährung mit einer Vielzahl von Lebensmitteln.

  • Bieten Sie Gemüse, Obst, Vollkorngetreide, eine umfangreiche Ergänzung von Nährstoffen, wie zB. DMSO und OPC.
  • Beschränken Sie Nahrungsmittel mit hohem Gehalt an gesättigten Fettsäuren und Cholesterin. Einige Fette sind für die Gesundheit unerlässlich – aber nicht alle Fette sind gleich. Vermeiden Sie Fette, die schlecht für die Herzgesundheit sind, wie z.B. Butter, festes Speisefett, Schmalz und fettes Fleisch.
  • Reduzieren Sie die Menge an raffiniertem Zucker. Raffinierter Zucker, der üblicherweise in verarbeiteten Lebensmitteln enthalten ist, enthält Kalorien, aber keine Vitamine, Mineralien oder Ballaststoffe. Sie können eine Naschkatze mit gesünderen Optionen wie mit Obst oder Saft gesüßten Backwaren zähmen. Beachten Sie jedoch, dass in den späteren Stadien der Alzheimer-Krankheit, wenn der Appetitverlust ein Problem darstellt, der Zusatz von Zucker zu Lebensmitteln das Essen fördern kann.
  • Begrenzen Sie Nahrungsmittel mit hohem Natriumgehalt und verwenden Sie weniger Salz. Die meisten Menschen in den Vereinigten Staaten konsumieren zu viel Natrium, was sich auf den Blutdruck auswirkt. Reduzieren Sie den Verzehr, indem Sie Gewürze oder Kräuter als Alternativen zu würzenden Lebensmitteln verwenden.

Erleichtern Sie die Mahlzeiten

Im mittleren und späten Stadium der Alzheimer-Krankheit können Ablenkungen, zu viele Wahlmöglichkeiten und Veränderungen in der Wahrnehmung, im Geschmack und im Geruch das Essen erschweren.

Die folgenden Tipps können helfen:

  • Begrenzen Sie Ablenkungen. Servieren Sie Mahlzeiten in ruhiger Umgebung, fern von Fernsehen und anderen Ablenkungen.
  • Lassen Sie einfach den Tisch gedeckt. Vermeiden Sie es, Gegenstände auf den Tisch zu stellen – wie z.B. Besteck oder Plastikobst – die die Person ablenken oder verwirren könnten. Verwenden Sie nur die für die Mahlzeit benötigten Utensilien.
  • Unterscheiden Sie das Essen vom Teller. Veränderungen der visuellen und räumlichen Fähigkeiten können es für jemanden mit Demenz schwierig machen, das Essen vom Teller oder den Teller vom Tisch zu unterscheiden. Es kann helfen, weiße Teller oder Schüsseln mit einem Platzdeckchen in einer Kontrastfarbe zu verwenden. Vermeiden Sie gemusterte Teller, Tischtücher und Platzdeckchen.
  • Prüfen Sie die Temperatur des Essens. Eine Person mit Demenz kann möglicherweise nicht erkennen, ob etwas zu heiß zum Essen oder Trinken ist. Prüfen Sie vor dem Servieren immer die Temperatur der Speisen und Getränke.
  • Servieren Sie immer nur ein oder zwei Lebensmittel auf einmal. Zu viele Speisen auf einmal zu servieren, kann überwältigend sein. Vereinfachen Sie den Vorgang, indem Sie immer nur ein Gericht auf einmal servieren. Zum Beispiel Kartoffelpüree gefolgt von Fleisch.
  • Seien Sie flexibel in Bezug auf Lebensmittelpräferenzen. Denken Sie bei der Zubereitung von Lebensmitteln an langjährige persönliche Vorlieben und seien Sie sich bewusst, dass eine Person mit Demenz plötzlich neue Lebensmittelpräferenzen entwickeln oder Lebensmittel ablehnen kann, die in der Vergangenheit beliebt waren.
  • Geben Sie der Person genügend Zeit zum Essen. Erinnern Sie ihn oder sie daran, sorgfältig zu kauen und zu schlucken. Denken Sie daran, dass es eine Stunde oder länger dauern kann, bis die Person mit dem Essen fertig ist.
  • Essen Sie gemeinsam. Machen Sie die Mahlzeiten zu einem angenehmen gesellschaftlichen Ereignis, so dass sich alle auf das Erlebnis freuen. Untersuchungen legen nahe, dass Menschen besser essen, wenn sie in der Gesellschaft anderer sind.
  • Denken Sie daran, dass die Person sich möglicherweise nicht daran erinnert, wann oder ob sie gegessen hat. Wenn die Person weiterhin um Frühstück bittet, sollten Sie in Erwägung ziehen, mehrere Frühstücke zu servieren – Saft gefolgt von Toast, gefolgt von Müsli.

Förderung der Unabhängigkeit

Lassen Sie die Person mit Demenz im mittleren und späten Stadium der Alzheimer-Krankheit während der Mahlzeiten so unabhängig wie möglich sein. Seien Sie darauf vorbereitet, wenn nötig zu helfen.

  • Machen Sie das Beste aus den Fähigkeiten der Person. Passen Sie Serviergeschirr und -utensilien an, um das Essen zu erleichtern. Sie können das Essen in einer Schüssel anstelle eines Tellers servieren oder versuchen, einen Teller mit Rand oder Schutzrand zu verwenden. Ein Löffel mit einem großen Stiel kann weniger schwierig zu handhaben sein als eine Gabel, oder lassen Sie die Person sogar ihre Hände benutzen, wenn es einfacher ist.
  • Servieren Sie Fingerfood. Versuchen Sie mundgerechte Lebensmittel, die leicht zu greifen sind, wie z.B. Chicken Nuggets, Fischstäbchen, Thunfischsandwiches, Orangensegmente, gedünsteten Brokkoli oder Blumenkohlstücke.
  • Verwenden Sie eine „Watch me“-Technik. Halten Sie zum Beispiel einen Löffel in der Hand und zeigen Sie der Person, wie sie eine Schüssel Müsli essen soll.
  • Machen Sie sich keine Sorgen über die Sauberkeit. Lassen Sie die Person so viel wie möglich von sich selbst essen. Erwägen Sie, Teller mit Saugnäpfen und auslaufsichere Gläser zu besorgen.

Minimieren Sie Ess- und Ernährungsprobleme

Im mittleren und späten Stadium der Alzheimer-Krankheit können Schluckbeschwerden zu Erstickungsanfällen und Gewichtsverlust führen. Seien Sie sich der Sicherheitsbedenken bewusst und probieren Sie diese Tipps aus:

  • Bereiten Sie Lebensmittel so vor, dass sie nicht schwer zu kauen oder zu schlucken sind. Zerkleinern Sie Lebensmittel, schneiden Sie sie in mundgerechte Stücke oder servieren Sie weiche Speisen (Apfelmus, Hüttenkäse, Rührei).
  • Achten Sie auf Anzeichen des Erstickens. Vermeiden Sie Nahrungsmittel, die schwer zu kauen sind, wie z.B. rohe Karotten. Ermutigen Sie die Person, aufrecht mit dem Kopf leicht nach vorne zu sitzen. Wenn der Kopf der Person nach hinten kippt, bringen Sie ihn in eine vordere Position. Überprüfen Sie am Ende der Mahlzeit den Mund der Person, um sicherzustellen, dass sie etwas verschluckt hat. Lernen Sie das Heimlich-Manöver für Notfallsituationen.
  • Sprechen Sie einen reduzierten Appetit an. Wenn die Person einen verminderten Appetit hat, versuchen Sie, Lieblingsspeisen zuzubereiten, die körperliche Aktivität zu steigern oder mehrere kleine Mahlzeiten anstelle von drei großen zu planen. Wenn die Person den Appetit nicht steigert und/oder Gewicht verliert, konsultieren Sie den Arzt. Denken Sie daran, dass die Person bei abnehmender Aktivität weniger Kalorien benötigt.
  • Nehmen Sie Vitaminpräparate nur auf ärztliche Empfehlung hin ein.

Stadien der Alzheimer-Krankheit

Leichte Alzheimer-Krankheit

Mit dem Fortschreiten der Alzheimer-Krankheit erleben die Menschen einen größeren Gedächtnisverlust und andere kognitive Schwierigkeiten. Zu den Problemen können Wandern und Streunen, Probleme mit Geld und dem Bezahlen von Rechnungen, das Wiederholen von Fragen, die Verlängerung der normalen täglichen Aufgaben sowie Persönlichkeits- und Verhaltensänderungen gehören. Die Diagnose wird häufig in diesem Stadium gestellt.

Mäßige Alzheimer-Krankheit

In diesem Stadium treten Schäden in Bereichen des Gehirns auf, die Sprache, Denken, Sinnesverarbeitung und bewusstes Denken kontrollieren. Gedächtnisverlust und Verwirrung nehmen zu, und die Menschen beginnen, Probleme zu haben, Familie und Freunde zu erkennen. Sie sind möglicherweise nicht mehr in der Lage, neue Dinge zu lernen, mehrstufige Aufgaben wie das Anziehen oder den Umgang mit neuen Situationen zu bewältigen. Darüber hinaus können Menschen in diesem Stadium Halluzinationen, Wahnvorstellungen, Paranoia und impulsives Verhalten haben.

Schwere Alzheimer-Krankheit

Schließlich breiten sich Plaques und Verwachsungen im gesamten Gehirn aus, und das Hirngewebe schrumpft erheblich. Menschen mit schwerer Alzheimer-Krankheit können nicht kommunizieren und sind in Bezug auf die Pflege völlig auf andere angewiesen. Gegen Ende kann die Person die meiste oder die ganze Zeit im Bett liegen, weil der Körper sich abschaltet.

Die Grundlagen der Alzheimer-Krankheit

Wissenschaftlerinnen und Wissenschaftler führen Studien durch, um mehr über Plaques, Verwachsungen und andere biologische Merkmale der Alzheimer-Krankheit zu erfahren. Fortschritte in den bildgebenden Verfahren des Gehirns ermöglichen es den Forschern, die Entwicklung und Verbreitung von abnormen Amyloid- und Tau-Proteinen im lebenden Gehirn sowie Veränderungen in der Struktur und Funktion des Gehirns zu erkennen. Die Wissenschaftler untersuchen auch die allerersten Schritte im Krankheitsprozess, indem sie Veränderungen im Gehirn und in den Körperflüssigkeiten untersuchen, die schon Jahre vor dem Auftreten von Alzheimer-Symptomen erkannt werden können. Die Erkenntnisse aus diesen Studien werden helfen, die Ursachen von Alzheimer zu verstehen und die Diagnose zu erleichtern.

Eines der großen Rätsel der Alzheimer-Krankheit ist, warum sie vor allem ältere Erwachsene betrifft. Die Forschung über das normale Altern des Gehirns geht dieser Frage nach. So lernen die Wissenschaftler zum Beispiel, wie altersbedingte Veränderungen im Gehirn Nervenzellen schädigen und andere Arten von Gehirnzellen beeinflussen können, um zu den Alzheimer-Schäden beizutragen. Zu diesen altersbedingten Veränderungen gehören die Atrophie (Schrumpfung) bestimmter Teile des Gehirns, Entzündungen, Gefäßschäden, die Produktion instabiler Moleküle, die als freie Radikale bezeichnet werden, und die mitochondriale Dysfunktion (ein Zusammenbruch der Energieproduktion innerhalb einer Zelle).

Gesundheits-, Umwelt- und Lebensstilfaktoren, die zur Alzheimer-Krankheit beitragen können

Die Forschung legt nahe, dass eine Vielzahl von Faktoren, die über die Genetik hinausgehen, bei der Entstehung und dem Verlauf der Alzheimer-Krankheit eine Rolle spielen können. So besteht beispielsweise großes Interesse an der Beziehung zwischen kognitivem Abbau und Gefäßerkrankungen wie Herzkrankheiten, Schlaganfall und Bluthochdruck sowie Stoffwechselerkrankungen wie Diabetes und Fettleibigkeit. Die laufende Forschung wird uns helfen zu verstehen, ob und wie die Verringerung der Risikofaktoren für diese Krankheiten auch das Alzheimer-Risiko senken kann.

Eine nahrhafte Ernährung, körperliche Aktivität, soziales Engagement und geistig anregende Aktivitäten sind damit verbunden, dass sie den Menschen helfen, im Alter gesund zu bleiben. Diese Faktoren könnten auch dazu beitragen, das Risiko des kognitiven Verfalls und der Alzheimer-Krankheit zu verringern. In klinischen Studien werden einige dieser Möglichkeiten getestet.

Suche nach neuen Behandlungsmethoden für die Alzheimer-Krankheit

Die Alzheimer-Forschung hat sich so weit entwickelt, dass Wissenschaftler nach Möglichkeiten suchen, die Krankheit zu verzögern oder zu verhindern und ihre Symptome zu behandeln. In laufenden klinischen Studien, die vom NIA unterstützt werden, entwickeln und testen die Wissenschaftler mehrere mögliche Interventionen. Sie untersuchen medikamentöse Therapien, die auf eine Vielzahl von Zielen abzielen, darunter das Beta-Amyloid-Protein, die zerebrovaskuläre Funktion, den Synapsenverlust und spezifische Neurotransmitter, sowie nichtmedikamentöse Interventionen wie körperliche Aktivität, Ernährung, kognitives Training und Kombinationen dieser Ansätze.

Unterstützung für Familien und Betreuer der Alzheimer-Krankheit

Die Pflege einer Person mit Alzheimer-Krankheit kann hohe körperliche, emotionale und finanzielle Kosten verursachen. Die Anforderungen der täglichen Pflege, die Veränderungen der familiären Rollen und Entscheidungen über die Unterbringung in einer Pflegeeinrichtung können schwierig sein. Es gibt mehrere evidenzbasierte Ansätze und Programme, die helfen können, und die Forscher suchen weiterhin nach neuen und besseren Wegen, um die Pflegenden zu unterstützen.

Gut über die Krankheit informiert zu sein, ist eine wichtige langfristige Strategie. Programme, die Familien über die verschiedenen Stadien der Alzheimer-Krankheit und über Wege zur Bewältigung schwieriger Verhaltensweisen und anderer Herausforderungen bei der Pflege aufklären, können helfen.

Gute Bewältigungsfähigkeiten, ein starkes Unterstützungsnetzwerk und die Pflege der Atemwege sind weitere Möglichkeiten, die den Pflegenden helfen, mit dem Stress der Pflege eines geliebten Menschen mit Alzheimer-Krankheit umzugehen. So hat es zum Beispiel physische und emotionale Vorteile, wenn man körperlich aktiv bleibt.

Einige Betreuer haben festgestellt, dass der Beitritt zu einer Selbsthilfegruppe eine entscheidende Lebenslinie ist. Diese Selbsthilfegruppen ermöglichen es den Betreuern, Ruhe zu finden, Bedenken zu äußern, Erfahrungen auszutauschen, Tipps zu erhalten und emotionalen Trost zu finden. Viele Organisationen sponsern persönliche und Online-Unterstützungsgruppen, einschließlich Gruppen für Menschen mit Alzheimer im Frühstadium und ihre Familien.